Por Benjamin Beckett directamente desde West Virginia

El 22 de febrero, casi 20,000 maestros y otros trabajadores escolares en el estado rural de Virginia Occidental se declararon en huelga. Cada escuela pública se cerró durante nueve días, y los huelguistas forzaron a un gobierno estatal reaccionario a dar más del doble de los aumentos que ofreció a todos los trabajadores estatales, no solo a los maestros. La huelga es aún más notable en un contexto estadounidense porque en West Virginia, los maestros no tienen derecho legal a la huelga, ni el empleador -el gobierno estatal- tiene la obligación legal de negociar colectivamente con ellos. Las llamadas huelgas “ilegales” han sido extremadamente raras en los Estados Unidos durante décadas.

A los cuatro días de iniciada la huelga, la Corte Suprema de los EE. UU., escuchó los argumentos que han estado llegando a los tribunales durante años. El caso permitiría que los trabajadores del gobierno federal, estatal y local se nieguen a pagar las cuotas sindicales, al tiempo que reciben los beneficios de un contrato sindical. Una serie de casos similares, financiados por capitalistas adinerados, se han abierto paso en el sistema judicial desde 2011.

Los sindicatos se han estado preparando para el golpe, y algunas federaciones esperan que un tercio o más de sus miembros dejen de pagar sus cuotas. Debido a que muchos sindicatos organizan tanto a los trabajadores del gobierno como a los del sector privado, la pérdida de fondos afectará la capacidad de muchos sindicatos para organizarse y representar también a los trabajadores no gubernamentales. Para los capitalistas detrás de estos casos legales, ese es precisamente el punto: debilitar a los sindicatos al eliminar su financiación. Los sindicatos luchan por renovar la lealtad de los miembros, pero muchos sindicatos del sector público no han hecho una organización significativa en décadas. En cambio, a menudo se basaron en las donaciones al Partido Demócrata para desacelerar la tasa de concesiones a las que finalmente se obligaron a aceptar.

A pesar de los riesgos legales, los trabajadores de West Virginia rechazaron un acuerdo inicial negociado el 28 de febrero por el gobernador republicano del estado y los líderes de los sindicatos estatales de maestros que estaba en línea con este paradigma de declive lento y controlado. La propuesta habría aumentado los salarios, pero no habría hecho nada para abordar los crecientes costos del seguro de salud que consumen una parte cada vez mayor de los salarios de los trabajadores cada año. Después de las negociaciones, tanto el gobernador como los líderes sindicales anunciaron que la huelga había terminado; el problema era que nadie consultaba a los profesores. Convencidos de que las promesas de fijar los costos de su seguro de salud en la línea estaban sin solución, los maestros y los trabajadores escolares se negaron a regresar al trabajo.

El lunes, unas 4.000 personas ocuparon el capitolio estatal y muchos otros se pusieron en piquete en todo el estado para exigir una solución permanente a su seguro de salud antes de que volvieran a trabajar. Otra faceta notable de la huelga es la solidaridad intersectorial: una de las principales demandas de los docentes es un aumento y una solución de seguro de salud no solo para ellos mismos, sino para todos los empleados públicos en el estado, en igualdad de condiciones.

Virginia Occidental es un estado pobre con una historia política complicada. Se separó de su vecino más grande, Virginia, durante la Guerra Civil estadounidense, cuando los líderes regionales se negaron a unirse a la Confederación de apoyo a la esclavitud. Dominado por el carbón y más tarde por las industrias de gas natural en los siglos XIX y XX, algunos de los levantamientos obreros más grandes y violentos del país tuvieron lugar en el estado, incluida la infame Batalla de Blair. Como dijo Jay O’Neal, maestra de West Virginia y líder de huelga a Democracy Now, “casi todos los habitantes de Virginia Occidental conocen a alguien que ha estado en huelga: padres, abuelos, amigos, tías, tíos”. Pero Virginia Occidental no es inmune a las fuerzas de reacción populista blanca que se extendió por muchas partes del país en las últimas décadas. Históricamente un hogar para los demócratas conservadores, e incluso segregacionistas, eligió a Trump en 2016 con el 68% de los votos, después de que Bernie Sanders derrotara por poco a Clinton en las primarias demócratas.

El lunes, unas 4.000 personas ocuparon el capitolio estatal y muchos otros se pusieron en piquete en todo el estado para exigir una solución permanente a su seguro de salud antes de que volvieran a trabajar. Otra faceta notable de la huelga es la solidaridad intersectorial: una de las principales demandas de los docentes es un aumento y una solución de seguro de salud no solo para ellos mismos, sino para todos los empleados públicos en el estado, en igualdad de condiciones.

Quizás en ninguna otra parte del país se ven tan claramente las contradicciones que enfrenta la clase trabajadora blanca de baja movilidad como en Virginia Occidental. Como O’Neal le dijo a la revista socialista Jacobin en una entrevista por separado, “a la gente le gusta llamar a Virginia Occidental como Trumpland. Pero eso es una simplificación. Mucha gente aquí no votó por Trump. Y también hay mucha gente que votó por él, pero que está involucrada en la huelga “.

Al igual que en otras partes del país, el orden administrativo liberal encarnado por Clinton y los líderes de los sindicatos del sector público que se oponen al conflicto es sofocante. Por un lado, las fuerzas de la reacción capitalista se han quitado los guantes, y ya ni siquiera se mofan de la dignidad o el bienestar de los trabajadores. Por otro, un pequeño pero enérgico populismo de izquierda: una creciente conciencia socialista ejemplificada por Bernie Sanders y los Socialistas Democráticos de América, y una conciencia de clase más amplia demostrada de manera prominente por los trabajadores de toda una industria, en un estado entero, para que la clase obrera gane demandas de un gobierno reaccionario.

El martes por la tarde, el gobierno de West Virginia aprobó un proyecto de ley que otorgaba a todos los empleados estatales un aumento del cinco por ciento y una congelación de los costos del seguro médico. Los maestros cantaron jubilosos en el edificio del capitolio. La huelga no solo les trajo ganancias materiales, sino que obligó a la derecha del estado a retirarse en una serie de proyectos de ley neoliberales. Las escuelas en todo el estado volvieron a abrir el miércoles cuando los maestros y otros empleados de la escuela regresaron al trabajo.

Ya, la ola ofensiva  puede estar extendiéndose. 1,400 trabajadores de telecomunicaciones en West Virginia, representados por los militantes Communications Workers of America, se declararon en huelga el 3 de marzo. Maestros en Oklahoma, otro estado rural a 1.800 kilómetros al suroeste de West Virginia, fijaron un plazo de huelga el 2 de abril en sus negociaciones con el estado gobierno. Al igual que West Virginia, es ilegal que los trabajadores del gobierno de Oklahoma ataquen. Los instructores de estudiantes de posgrado de la Universidad de Illinois, una universidad pública que atiende a 32,000